Interview for MD Magazine, Bulgaria

Car Designer Interview - Miroslav Dimitrov

Q: After a successful career in some of the biggest automotive companies, you now have your own design studio. Who are your customers? What projects are you working on? Could you please tell us briefly about the most interesting projects of recent years?

A: When I worked as a car designer in the studios of the big automotive companies, I often felt like another cog in the big machine, whose contribution to the final product was minimal for a number of reasons. It’s different now; my clients include companies and individuals, some not even in the automotive business. In the several years since I have been completely independent, I’ve had the pleasure and rare opportunity to work on projects ranging from concept cars, go-karts, electric scooters, lighting fixtures, limited edition boutique cars, high-performance sports cars, bodykits, restomods, electric cars, medical furniture, and nanosatellites. The work is varied, with each project posing its own unique challenges. Unfortunately, as with major studios, not every promising project sees the light of day. One of the most interesting projects was for the Bulgarian company EnduroSat, a world leader in nanosatellite technology. I never imagined that I would be working on a product destined for space, but it turned out that even in this industry, dictated entirely by space science and engineering, there is room to contribute.

Q: What moment in your life and what event was decisive for your future successful career as an automotive designer?

A: There are moments in a person’s life when decisive choices are made, and sometimes it’s impossible to know whether those choices will lead to success – this clarity often comes after years. Back in 1997, at the age of 13, I decided to turn my passion into a profession, and everything seemed unattainable, let alone a successful end. In those years and specific circumstances (considering that at that time, a monthly salary in Bulgaria was 100-200 Euros, and overseas exotic jobs seemed not only a daydream but extremely naïve and impractical), considering my qualities and skills, the only realistic option for realization seemed to be architecture. But my late elementary school drawing teacher, Stoyan Dichev, could not accept that path for me. He believed I had too much talent to be fully utilized as an architect. He argued that one should follow their dreams and not waste their God-given gift – in my case, my talent – but use it for its intended purpose. He took a small group of us to the Art School in Kazanlak, where the basics of industrial design are studied – for me, it was one step closer to my still absurd dream. Years later, I realized his pivotal role in my life and how his refusal to let me waste my talent charted my path. Everything afterward was the struggle of a child from Yambol to achieve his dream. The road was difficult and unclear, but the direction was set. I am deeply grateful to him and will pass on this precious life lesson to the next generation.

Q: How do design teams work at major automotive companies? Do they have big teams with lots of designers? Is there competition between designers? Who decides which proposal is to be the winning design? How long does it take to develop a new model?

A: Most car manufacturers have their own design studios, and some even more than one. The need for more than one studio comes from developing products for the local and specific market as well as competing with other studios within the company to win a project. Teams vary greatly in terms of organization, number of people, and even activity. Let’s say a studio of 100 people is average in size and there are no more than 20 designers in it. The rest of the team are clay modelers, 3D CAD modelers and visualisers, engineers, modelers and some administration. But there are also large studios with over 200-300 people working together in one building or several buildings.

Yes, competition is not only there, but it is ruthless. Let’s not forget that we, who come from countries where such professions are not practiced, have to compete not only locally (England, Italy, France, Germany, USA, Japan, etc.) but globally, with everyone who aspires to prove themselves or join a particular company.

I’d love to say that the best solutions are chosen based on the merits of the design itself or what’s best for the product/company, but unfortunately, that’s not always the case. In theory, several designers compete for their proposal to be selected and developed by the team, but this is rarely the reality. As anywhere else, internal politics and intrigues play a significant role in deciding whose design moves forward. Ultimately, the design director of a studio is responsible for the studio’s output and its success. It’s also their responsibility to defend their team’s work to the company’s management. I’ve witnessed many instances where design directors yielded to pressure from senior management, resulting in products with numerous compromises that the company later regretted. The larger the company, the more convoluted these decisions become

The development time for a model varies depending on whether it’s a concept car, a facelift, or a new model. A concept car can take an average of 6-12 months, while a production car typically takes around 18-36 months. Every new model you see on the road was completed at least a year earlier, and its first sketch was made at least 3 years prior!

Q: How are consumer trends and opinions researched?

A: It is crucial for manufacturing companies to thoroughly understand and position their products in the market. Often, company objectives do not align with reality, leading to products that lack competitiveness, regardless of the marketing investment. Each project and design process should start with understanding the target consumers and the product’s function, emphasizing the importance of market research. Human psychology shows that asking 1000 people will yield 1000 opinions, and car design does not adhere to this approach. During certain stages of design development, car companies conduct “clinics” where individuals matching the target customer profile review multiple solutions and provide feedback. I personally doubt the effectiveness of this process, and an industry joke comes to mind: “What is a camel? Answer: a horse designed by a committee.” Designers are forward-thinking innovators; therefore, studies and statistics are based on existing knowledge or what’s known to people.

What is the most important feature when designing a new car today, in the 21st century?

A: I wish I could provide a single-word answer, but due to the product’s complexity and its indispensable role in our daily lives, it’s challenging to offer a concise response. Certainly, a modern car must be reliable, technologically advanced, environmentally friendly, and aligned with consumers’ lifestyles. However, it’s crucial to remember that cars in the 21st century are still used by humans. For instance, an interior solely featuring a tablet in the vehicle’s center is not only sterile but also impractical and lacks ergonomic design.

How do new technologies affect car design?

A: Regarding their influence on the work process, I can say that things have become more fast-paced. New technologies don’t inherently make us better designers; in fact, examining cars from the golden era of design in the 60s and 70s illustrates this point clearly.

However, when considering their impact on the final product, it’s a different story. Although new technologies sometimes interfere and create limitations (such as sensors, safety regulations, and more complex hardpoints), the advantages outweigh the drawbacks. A closer look at modern automotive headlights reveals how much technology shapes the end result. Similarly, in interiors, advancements in infotainment systems and CMF (colors, materials & finishes) have made significant strides in less than a decade. Simultaneously, the rise of electric cars and their construction, notably the skateboard platform, introduce possibilities that were previously non-existent

Q: What is more important for the success of a new vehicle model – impressive technical parameters or the emotional impact of the design?

A: It varies, sometimes both are essential. Consider Tesla as an example where, to put it mildly, design takes a backseat. In this market segment, we’re dealing with products featuring groundbreaking technologies that hold a specific purpose and market position, yet emotional purchase considerations, particularly with Tesla, are notably absent. Conversely, boutique sports car manufacturers prioritize factors like acceleration from 0-100km/h or horsepower, but these aren’t the sole drivers behind a customer’s decision – emotional elements play a significant role as well.

Q: How do you see the vehicles of the future being developed?

A: The evolution of cars as products and their application directly correlates with people’s lives, and these dynamics are subject to the global situation. We’re currently witnessing substantial geopolitical shifts and alterations in the world order, significantly impacting energy sources and subsequently altering our lifestyle. This will inevitably shape the automotive sector and determine the future of cars. Despite the European Union’s autocratic pressure for a complete shift to electric cars, EVs alone don’t provide the sole and ultimate solution for addressing pollution and CO2 emissions. Numerous promising technologies, such as hydrogen or synthetic fuels, hold tremendous potential. While vehicles will always be necessary, the choice of energy source will be pivotal. Equally critical is whether people will embrace change in their vehicle preferences, considering factors like living conditions, the need for autonomous driving, infrastructure availability, and more. We live in a highly dynamic world, making it immensely challenging to predict the exact form and features of future cars. However, one certainty remains: personal transportation will persist, though the extent and form it will take are uncertain

Q: How would you complete the sentence: “Good design is…”

A: It’s an amalgamation of numerous solutions, tasks, and challenges crafted into an aesthetically pleasing form for the end consumer. Unlike art, where the goal is often self-satisfaction, design involves creating a product that fulfills diverse requirements… and ideally contribute with something of yourself.

Q: How do you perceive the future of design?

A: Speaking realistically, our profession emerged during the industrial revolution, driven by the need to enhance and innovate the products surrounding us. Presently, design pervades a significant part of our daily lives, even reaching those unrelated to the field on a subconscious level. Design has become an integral aspect of modern life, and irrespective of future directions, it will hold a central position in various forms and dimensions of our lives.

This is the full version of the interview for: НАЧАЛО – – порталът на инфоманиаците

Интервю за MD Magazine

Автомобилен Дизайнер

След успешна кариера в някои от най-големите автомобилни компании, сега имате собствено дизайн студио. Какви са клиентите Ви? По какви задачи работите? Бихте ли разказали накратко за най-интересните проекти от последните години?

Докато работих като автомобилен дизайнер в студиата на големите компании, често се чувствах като поредното зъбно колело в голямата машина, чийто принос за крайния продукт е минимален поради куп причини. Сега е различно, клиентите ми са компании и частни лица, някои които дори не са в автомобилния бизнес. За няколко години откакто съм абсолютно самостоятелен, имам удоволствието и възможността да работя по проекти за концептуални автомобили, картинги, електрически тротинетки, осветителни тела, бутикови автомобили в лимитирана серия, спортни коли, тунинг, електрически автомобили, медицински мебели и наносателити. Работата е разнообразна, като всеки проект е предизвикателство по свой собствен начин. За съжаление, както в големите студия не всеки проект колкото и обещаващ да е той, вижда светлината на деня. Един от най-интересните проекти беше за Българската компания EnduroSat, които са световни лидери в наносателит технологиите. Никога не съм си представял, че ще работя над продукт който ще се изстрелва в космоса, но се оказа че дори и в този бранш диктуван изцяло от космическа наука има какво да се допринесе.

Кой момент от живота Ви и кое събитие бяха решаващи за бъдещата Ви успешна кариера като автомоблилен дизайнер?

Има моменти в живота на човек, в които трябва да направиш съдбоносен избор и понякога е трудно да знаеш дали избора ти ще е успешни или не – това става ясно след години. В далечната 1997-ма година, на 13 годишна възраст реших да превърна моята страст в професия, всичко изглеждаше много недостижимо, а за успешен край да не говорим. В онези години и конкретна ситуация, имайки предвид моите качества и умения единствената реалистична опция за реализация пред мен изглеждаше архитектурата. Но покойният ми учител по рисуване Стоян Дичев от основното училище не можеше да се примири с факта, че ще тръгна по този път. Неговото мнение беше, че имам прекалено много талант, който няма как да се оползотвори нацяло ако стана архитект. Той твърдеше, че човек трябва да следва мечтите си и не трябва да погубва таланта си, а да го използва по предназначение. Заведе малка група от нас до Художествената гимназия в Казанлък, в която се изучават основите на промишления дизайн – за мен това беше едно стъпало по-близко до моята все още абсурдна мечта. Години по-късно осъзнавам ролята му в моя живот и това, че неговата непримиримост с това да похабя таланта си, и желание да сбъдна мечтата си начертаха моя път. Всичко в последвие беше борбата на едно дете от Ямбол да постигне мечтата си. Пътя беше труден и неясен, но посоката беше взета. Благодарен съм му от сърце и ще предам този урок от живота на следващото поколение…

Как работят дизайнерските екипи в големите автомобилни компании? Многобройни ли са? Има ли конкуренция между дизайнерите? Кой взема решенията кое предложение да бъде реализирано? Колко време се разработва един нов модел ?

Повечето автомобилни производители имат свои дизайн студия, а някои дори повече от едно. Нуждата за повече от едно студио идва от това да разработваш продукти за местния пазар, както и да се конкурираш с другите студия в компанията за печелене на проект. Екипите варират много като организация, брой хора, че дори и дейност. Едно студио от 100-на човека се води средно по размер и дизайнерите в него са не повече от 20-на. Останалата част от екипа са глинени моделисти, 3D CAD моделисти, инженери, макетисти и малко администрация. Но има и големи студия с над 200-300 човека събрани в една сграда.

Да, конкуренция не само има, ами е безмилостна. Да не забравяме, че ние, които идваме от държави в които не се практикуват такива професии, трябва да се преборим не само с хората на местно ниво (Англия, Италия, Франция, Германия, САЩ, Япония итн.) ами и с всеки друг, който иска да докаже себе си под слънцето, или в конкретната компания.

Бих искал да кажа, че най-добрите решения се избират на базата на качествата на самия дизайн или кое е най-доброто за продукта/компанията, но за съжаление не винаги е така. На теория няколко дизайнера се конкурират, за това тяхното предложение да бъде избрано и те да бъдат ‘дизайнера’ на конкретната кола или продукт и в последствие това да се развие от екипа, но това само понякога е реалността. Както навсякъде, вътрешната политика и интриги играят ключова роля в това, чий дизайн ще бъде избран да продължи напред. В крайна сметка дизайн директора на едно студио носи отговорност за това, какво излиза от студиото и колко успешно се справя екипа му. Също така е негова задача той да може да защитава решенията на неговия екип пред ръководството на компанията. Бил съм свидетел на много случай, в които дизайн директори се “огъват” под натиска на техни колеги в ръководството на компанията, и като резултат се получава продукт с много компромиси, за което впоследствие компанията съжалява. Колкото по-голяма е компанията, толкова по-сложни и заплетени са тези решения.

Времето за разработка на един модел варира в зависимост дали работим над концептуален автомобил, фейслифт или нов модел. Един концептуален автомобил може да се направи средно между 6-12 месеца, а за серийно производство някъде към 18-36 месеца. Всеки нов модел, който виждате на пътя е бил вече завършен поне 1г по-рано, а първата скица по него поне 3г преди това!

Как се проучват нагласите и мнението на потребителите?

Дълга тема… Много е важно компанията производител да разбира и позиционира добре собствения си продукт. Не са малко случаите, в които заданията на компанията не отговарят на реалността и в последствие колкото и пари да похарчиш за маркетинг, продукта не е конкурентноспособен поради куп фактори. Всеки един проект и дизайн процес трябва да започват с това какво ще е потреблението и функцията на продукта, затова е много важно да се изследва пазара. Същевременно, човешката психология е такава, че ако питате 1000 човека, ще получите 1000 мнения, а дизайн на кола не се прави по този начин. В определен етап на проекта, понякога компаниите правят така наречените “клиники”, в които на случайни хора, чийто профил отговаря на таргетираната група от клиенти се показват няколко решения и се иска от тях да изкажат мнение, и посока. Аз лично съм много скептичен в ефективността на този процес и ще си позволя да ви кажа една Английска шега от индустрията. Какво е камилата? Отговор: кон, който е дизайн-ван от комитета. В крайна сметка ние дизайнерите сме хора иноватори гледащи в бъдещето, така че всички проучвания и статистики са базирани на това, което вече съществува, или е познато на хората.

Кое е най-важно при проектирането на нов автомобил днес, в 21 век?

Бих искал да отговоря с една дума но не мога. Поради сложността на продукта и неизменимата част в нашето ежедневие, който той заема с различните си функции и предназначение е изключително трудно да се отговори кратко, и ясно на този въпрос. Със сигурност, трябва да е надежден, технологичен, природосъобразен и в крачка с нуждите на потребителите и техния начин на живот. Но едно главно нещо бих подчертал – автомобила на 21-ви век все още се ползва от човешки същества и не трябва да забравяме това. Пример – един интериор, в който няма нищо друго освен таблет по средата е не само студен като усещане, ами и непрактичен, и не ергономичен.

Как новите технологии влияят на дизайна на автомобилите?

Ако говорим за влиянието им на процеса на работа, единственото което мога да кажа е че нещата са по-забързани. Новите технологии по самосебе си не ни правят по-добри дизайнери, даже напротив. Достатъчно е да се видят колите правени в златната ера на дизайна през 60-те и 70-те, и става ясно.

Ако говорим за това как влияят на крайния продукт е друга тема. Въпреки, че има много случаи в които технологиите пречат и създават ограничения (датчици, сигурност, сензори итн), ползите са повече от недостатъците. Ако се вгледаме от близо колко сложен е един автомобилен фар на съвременна кола, ще видите до каква степен технологиите диктуват крайния резултат. Същото е в интериора, където Infotainment системите и материалите направиха огромен скок в рамките на няма и 10 години. Паралелно на това, навлизането на електрически автомобили и начина по който те са конструирани – скейтборд платформата – създават нови възможности, които преди това не съществуваха.

Кое е по-важно за успеха на един нов модел – високите технически показатели или емоционалното въздействие на дизайна?

Зависи, понякога и двете. Ще ви дам пример с Тесла, където меко казано дизайна е на заден план. В този случай и пазарен сегмент говорим за продукти с нови технологии, които си имат своето предназначение и място на пазара, но не можем да говорим за емоционална покупка особено при Тесла. Същевременно има бутикови производители на спортни коли, при които ускорението от 0-100км/ч или конските сили не са най-важните фактори в избора, а нещата са чисто емоционални.

Как виждате бъдещето развитие на автомобилите?

Развитието на автомобилите като продукт и тяхното приложение е пряко свързано с живота на хората а тези фактори са подчинени на ситуацията в държавите, и света в който живеем. В момента сме свидетели на пренареждане на световния ред, като това има директен ефект върху енергоносителите и в последствие начина ни на живот. Това няма как да не засегне и автомобилния сектор, и това какви ще са автомобилите на бъдещето. Въпреки, че Европейският съюз притиска държавите да преминат изцяло на електрически автомобили те не са единственото и правилно решение. Имаме още много обещаващи технологии като водород или синтетични горива, които имат невероятно бъдеще. От превозни средства винаги ще има нужда, но енергоносителите ще имат ключов фактор в тяхното бъдеще. Не на последно място е това дали хората ще искат да сменят автомобилите си и колко често, къде живеят, ще имат ли нужда от автономно шофиране и дали условията го позволяват итн. Живеем в много динамичен свят и е много трудно да се предскаже какъв ще е автомобила на бъдещето. Едно нещо е сигурно, че ще има нужда от личен превоз, но дали това и до колко ще е под познатата ни форма е отворен въпрос.

Как бихте продължили изречението: „Добрият дизайн е……“

Съвкупност от много решения, задачи и проблеми поднесени на крайния клиент в естетически издържана форма. За разлика от изкуството, където единствената цел е да задоволиш собственото си его, при дизайна трябва да създадеш продукт, който трябва да отговаря на много изисквания…и в идеалния случай да дадеш нещо от себе си.

Как виждате бъдещето на дизайна?

Реалистично погледнато индустриалната революция съпътствана от нуждата за подобрения и иновации в продуктите които ни заобикалят са довели до появата на нашата професия. Дизайна заема все по-голяма част от ежедневието ни и дори хората които нямат никакво отношение към това, го осъзнават на подсъзнателно ниво. Дизайна е неизменна част от съвременния живот и накъдето и да тръгне бъдещето, дизайна ще има ключово място в нашия живот под всякаква форма и измерения.

Пълна версия на интервюто за: НАЧАЛО – – порталът на инфоманиаците

Scroll to top